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Así comenzó la era de los agentes libres en las Grandes Ligas


Por Joaquín Villamizar
Historias del diamante

Hoy vamos a hablar acerca del beisbol de Grandes Ligas entre 1975 y 1979.

Los Astros de Houston habían ganado 81 juegos en 1974, sufriendo también 81 derrotas. Debido a esto, decidieron crear algo nuevo y muy visible para 1975, por lo que les diseñaron uniformes llenos de colores, lo que significaba una escandalosa novedad en contra de la tendencia de los blancos para el homeclub y los grises para el visitante. Los llamaron “Los Arcoiris”. Utilizaron esa ropa de juego hasta 1986.


La noche del 4 al 5 de enero de 1975, un lanzador de los Astros, Dan Wilson de 29 años de edad se suicidó. En el garaje de su casa en Houston, puso en marcha el motor de su automóvil y se encerró en el interior del vehículo. En la mañana del 30 de septiembre de 1975, también murió el legendario manager Casey Stengel, a los 85 años de edad. Sufrió complicaciones respiratorias por insuficiencia cardíaca. Entre otras hazañas, había encabezado a los Yanquis hasta lograr 10 títulos de la Liga Americana y 7 victorias en la Serie Mundial.

La Serie Mundial de 1975, en la cual los Rojos de Cincinnati ganaron a los Medias Rojas de Boston, en 7 juegos, es considerada por la gran mayoría de periodistas como la mejor de la historia (imagínense, muchos piensan que el sexto juego de esa serie es el mejor juego de la historia). El Más Valioso fue Pete Rose.

El 23 de diciembre de 1975 surgieron dos nuevos agentes libres: Andy Messersmith, de los Dodgers, y Dave McNally, de los Expos, ambos lanzadores. Fue una decisión del juez Peter Seitz.

El 4 de enero de 1976 los Bravos de Atlanta fueron vendidos a Turner Comunications, la empresa de Ted Turner, por 12 millones de dólares. El 10 de abril de 1976, Messersmith firmó contrato para lanzar con los Bravos hasta su retiro.

Charlie O. Finley, el polémico dueño de los Atléticos de Oakland, quería desmantelar a su equipo, por lo que vendió al lanzador Vida Blue a los Yanquis y al outfielder Joe Rudi, junto a Rollie Fingers, a los Medias Rojas, el 18 de junio de 1976, por varios millones de dólares. Pero el Comisionado Bowie Kuhn, prohibió las operaciones. Los contratos, de ahora en adelante, se harían entre el jugador y el equipo.

Acerca de la maravilla de los Rojos de Cincinnati, Bill Felber (famoso escritor y editor de libros) escribió: “El manager Sparky Anderson tenía una alineación de Todos Estrellas. Con el mejor bateador de hits de la historia, Pete Rose; un receptor que figura entre los mejores de todos los tiempos, Johnny Bench; un segunda base que vuela hacia el Hall de la Fama, Joe Morgan; el líder de la liga en carreras impulsadas, George Foster; el mejor shortstop de ambas ligas, David Concepción; y otros estelares, como Ken Griffey y Tany Pérez. Ningún equipo ha tenido la calidad de La Gran Maquinaria Roja en la historia de las competencias de postemporadas”. Después de ganar 102 juegos en la temporada de 1976, barrieron a los Filis en el playoff y luego a los Yanquis en la Serie Mundial.

Varias franquicias fueron aprobadas en 1976, para comenzar en 1977: Seattle (Marineros) y Toronto (Azulejos). Y el 5 de noviembre de 1976 celebraron el draft de expansión. La Americana llegó así a 14 equipos y la Nacional a 12.

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El 2 de enero de 1977, Ted Turner, propietario de los Bravos, fue suspendido por un año y a la vez multado por 10 mil dólares, por intentar firmar al outfielder agente libre Gary Matthews, fuera de las reglas de entonces. En 1977, el segunda base de los Rangers, Lenny Randle, había perdido su posición en la alineación. Frustrado por eso, antes de un juego de entrenamiento, el 28 de mayo de ese año, discutió con el mánager Frank Luchesi, quien lo llamó “punk” (pobre hombre, insignificante). Randle, le conectó por eso un puñetazo al piloto de 50 años y lo noqueó. Tuvo que ser hospitalizado con fractura en el pómulo izquierdo. Randle fue suspendido por 30 juegos y multado con 1.000 dólares.

Cuando terminaba la segunda semana de julio de 1978, los Medias Rojas estaban al frente de la División Este de la Americana con 14 juegos sobre los Yanquis. Entonces, Steinbrenner despidió al timonel Billy Martin y lo sustituyó con Bob Lemon, quien encabezó al equipo a 48 victorias en los últimos 68 juegos. Seis de esos ganados fueron en fila contra los Medias Rojas. Por eso, terminaron empatados en el primer lugar con 99-63. Decidieron en un juego en el Fenway Park, que lanzó y ganó el zurdo Ron Guidry, 5 a 4, con buena ayuda de Bucky Dent (quien en su carrera sólo bateó 40 jonrones y ese año dio 8), quien montó un jonrón por encima del Monstruo Verde con dos en base.

Guidry había finalizado la temporada con 25-3 y 1.74 de efectividad, siendo galardonado con el Cy Young de la Americana (fue segundo para el Más Valioso). Los Yanquis le ganaron a los Reales en el playoff y finalmente a los Dodgers en la Serie Mundial.

El 23 de septiembre de 1978, un outfielder de los Ángeles, Lyman Bostock, quien había jugado en Venezuela con los Tigres de Aragua en las campañas 1974-1975 y 1975-1976, fue asesinado. Ocurrió en Gary, Indiana, mientras iba como pasajero en un automóvil. El asesino declaró que se equivocó, ya que al que quería matar a otra persona.

El 5 de diciembre de 1978, después de toda su carrera con los Rojos (16 años), Pete Rose fue firmado como agente libre por los Filis, por 3,2 millones de dólares por 4 temporadas. Cuando su agente le informó del monto de su negociación, exclamó: “¡Óyeme! ¡Por ese dinero soy capaz de jugar todas las posiciones a la vez!”.

El 2 de agosto de 1979 Thurman Munson, receptor de los Yanquis, con 32 años de edad, quien estaba entrenándose para volar su jet ejecutivo, se mató cuando trataba de aterrizar en el aeropuerto de Akron, Ohio. Había aprovechado el día libre del equipo para hacer ese vuelo vespertino.
Willie Mays fue expulsado del beisbol el 29 de octubre de 1979, por haberse involucrado en la publicidad de casinos de juegos. Tenía seis años de haberse retirado del beisbol. En 1985 fue eliminada su expulsión.

El 19 de noviembre de 1979 los Astros convirtieron a Nolan Ryan, con 29 años de edad, en el primer bigleaguer con honorarios de 1 millón de dólares o más por temporada. Lo firmaron por 4,5 millones por 4 torneos. Es historia, amigos.

Joaquín Villamizar

Fuentes: Bill Felber, 125 Years of Professional Baseball. Diario Philadelphia Daily News, 1978. Cinco mil años de Beisbol por Juan Vené.

Revisa aquí el archivo de columnas de Joaquín Villamizar.

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